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NetSuite收购案损失数十亿美元 Oracle创始人被起诉

Oracle(ORCL.US)董事会成员组成的三人委员会写了一封特别的信函给特拉华州法院。

这封日期注为8月15日的信函允许股东发起的诉讼继续进行下去,诉讼对象正是Oracle创始人兼主席Larry Ellison以及Oracle联席首席执行官Safra Catz。

这是一起“衍生诉讼”,意味着它代表公司的利益对董事提起诉讼。衍生诉讼认为,董事出于自身利益行事,无法信任他们出于公司利益行事。

如果诉讼继续进行且未得到调解,起诉Ellison和Catz的实体严格上来说将是Oracle本身。

这似乎是前所未有的局面。而这事关数十亿美元。

由于Oracle三名董事会成员的决定,Oracle现在因数十亿美元的损失起诉自己的创始人兼主席Larry Ellison和联席首席执行官Safra Catz。

这几位董事已致函特拉华州法院,批准该诉讼继续进行下去。

他们允许发起这起诉讼的股东:Firemen‘s Retirement System(消防员退休系统)代表Oracle起诉Ellison和Catz,这可真是前所未有的举动。

三名董事会成员做出了这个非凡的举动:本月写了一封信,寄给当初在2017年受理原诉讼的特拉华州法院。

写这封信的几名Oracle董事包括:前美国国防部长兼前中央情报局局长Leon Panetta,他于2015年加入Oracle董事会;Amtrak前首席执行官Charles“Wick”Moorman;以及德勤前首席执行官William Parrett。后两人都在2018年5月加入Oracle,这个三名董事会成员组成的特别委员会就是在这个时间成立的。

最早报道这封信的媒体专栏作家Alison Frankel称,公司董事会居然批准股东代表公司起诉董事,这种事她只听说过另一起:2010年涉及美国国际集团(AIG)的案子。但即便那样也不能与Oracle案相比,因为那些股东并没有起诉AIG的现任董事会成员,他们起诉的是被罢免的首席执行官Maurice Greenberg和前董事会成员。

而在此案中,Oracle通过股东起诉现任首席执行官和现任主席。

因NetSuite而不满

诉讼的主题是Oracle在2016年斥资93亿美元收购NetSuite,Ellison控制的公司Oracle 在这笔交易中溢价收购Ellison拥有的公司。Ellison是NetSuite的创始人兼最大股东,持有约40%的股份。

原告律师称,尽管至少一名华尔街分析师表示NetSuite的价值其实更接近每股70美元,但Oracle还是为NetSuite支付了每股109美元的价格。据法庭文件显示,原告声称Ellison在NetSuite交易上的“假公济私”违反了他对Oracle负有的受托责任。

消防员退休系统的首席律师Joel Friedlander在6月份的一次听证会上也表示:“我们在索要数十亿美元的损害赔偿金。”

虽然在听证会上抛出数十亿美元的数字有时只是律师惯用的虚张声势,但在此案中这个数字还是有一定依据。NetSuite交易使约35亿美元的现金从Oracle的金库流入到了Ellison的腰包。

此案还包含有关NetSuite交易到底如何达成的令人关注的指控,包括:

法庭文件显示,原告暗示Ellison才是这笔交易的幕后操纵者,明确表示Oracle开始与NetSuite正面竞争,“NetSuite因而步履维艰”时,他希望Oracle收购NetSuite,以帮助后者脱离困境。(Oracle称,Ellison申请了回避,不在调查这起收购的董事委员会之列。)

声称Catz将其在公司的角色视为Ellison的“实施者”;她在发起合并谈判时,无视董事会要求她在价格方面不得透露风声的指令。

声称Catz在与NetSuite高管的第一次会面中偷偷告诉对方:Oracle将开出每股100美元至125美元的价码。

声称Catz和Oracle的其他高管操纵了交易的财务分析,让100美元至125美元看起来是公平的价格,实际上明明是溢价。

还声称,与受雇就公平价格发表意见的第三方签下了一份合同:向该公司支付了100万美元的评估费,若给出意见可拿到200万美元,若Oracle达成收购交易可拿到1700万美元;董事会委员会知道这让这家第三方公司有了证明更高报价很合理的动机。

迫于Larry的权威

如今,股东诉讼司空见惯。大多数诉讼毫无进展。这是一起衍生诉讼,认为无法信任公司的董事会成员其行为符合公司的最佳利益,因此其他人(此案中是股东)有必要介入进来。

诉讼指控,Oracle的太多董事会成员高度依赖Ellison,无论是领取高薪的Oracle董事会职位还是在其他公司实体,他们都无法随意违抗他。

2018年3月,一名法官基本上认同消防员退休系统的理由足够充分,裁定:Oracle的董事会成员中至少一半受Ellison的巨大影响。

该法官发现,Ellison已保护他们中的一些人没有被因Oracle金额过高的高管薪酬包而不满的股东投票赶出董事会,多年来股东们一直投票反对这种薪酬包,竭力对薪酬委员会投反对票。

该法官还发现,Ellison在其他独立企业是董事会成员至关重要的盟友。

比如说,调查NetSuite交易的特别委员会的负责人Renee James就是其中一位,2018年Oracle通过投资来帮助James收购她自己的芯片公司Ampere后,她的“独立”董事会成员身份才被取消。

委员会试图让Ellison调解此案

法官允许此案继续下去(Oracle起初试图要求驳回此案)后,Oracle成立了一个由三名董事会成员组成的特别诉讼委员会(SLC)。NetSuite的交易达成时,其中一人Panetta还在董事会。另两名成员实际上在委员会成立的同一周加入了Oracle董事会。

董事会SLC是一种典型的应对机制,有点像员工提出投诉后人力资源(HR)部门开展内部调查。

看到此案获得批准,受到鼓舞的股东做出了精心设计的举动:撤销对除Ellison和Catz之外的所有董事会成员提出的索赔。

据法庭文件显示,SLC历时10个月开展了调查,前后访谈不下40人次,收集了100万份文件,后交由独立财务顾问和数据取证顾问分析。

委员会随后聘请一名调解员来协商调解。SLC在呈给法院的信中称,不过谈崩了,并没有达成一致。

据推测,如果达成调解,就需要Ellison、可能还有Catz作出某种让步,甚至可能要求Ellison将他从交易获得的35亿美元中吐出一部分还给Oracle。

调解失败后,SLC实际上不抱希望,于是上周写信给法官,称它支持对Ellison和Catz启动诉讼程序。

诉讼委员会称,它希望股东们出面代表公司,而不是说SLC本身有意为难董事,要求撤销衍生诉讼,并将公司董事会见不得人的龌龊都秘而不宣,这确实是令人惊讶的举动。

委员会成员在信中写道:“慎重考虑了这些问题后,SLC认定让带头原告(而不是SLC)代表Oracle进行诉讼,这符合公司的最佳利益。”

SLC不承认任何人有任何不法行为,但此举实际上承认对Oracle现任主席和首席执行官提起法律诉讼很有必要。

出人意料的另一个方面是,就在SLC发出这封信之前,股东团队在谁应承担责任方面改变了主意。他们提交了一份修改后的控诉,列出了收购交易时Oracle的所有董事会成员的名单,还有NetSuite的几名高管,比如联合创始人兼主席Evan Goldberg和首席执行官Zachary Nelson。这些都是Oracle的前员工和Ellison的长期伙伴。股东们指控这些高管帮助Catz对数据作了虚假陈述。

SLC的信称,让代表公司的股东诉讼适用于这份加长版的被告名单并不是说委员会头脑发热。

由于诉讼现在提到了Panetta,这意味着Panetta基本上同意允许公司起诉他。

最终会如何收场?

然而值得一提的是,Oracle为其董事会成员提供保险和赔偿。在6月份的听证会上,消防员退休系统的律师实际上指控SLC采用某些花招试图让几家保险公司为调解埋单。

与此同时,代表消防员退休系统的律师事务所Friedlander & Gorris来头不小:2014年它代表动视暴雪(Activision Blizzard)在这家特拉华法院为一起股东衍生诉讼达成了有史以来金额最大的美国现金调解:高达2.75亿美元。

由于SLC代表公司将控制权交给消防员退休系统,股东们可能会调取SLC调查的成果:那100万份文件、40次访谈以及取证分析,证明自己有理。

消防员退休系统的基金法律顾问Friedlander告诉《商业内幕》杂志:“我们感谢特别诉讼委员会给予我们的信任。”

很难预测这出官司会如何了结。

大多数高管会被迫采取行动,与股东(现在代表董事会和公司行事)一起走上谈判桌,及早和解。但Ellison绝非常人。他喜欢争斗,讨厌退缩。他有的是财富和权力。

这甚至不是他头一回将其名下的公司溢价出售给Oracle。2011年他将Pillar Data这家闪存存储公司卖给了Oracle,后被股东起诉,于2013年和解。

他原本有望从Pillar获利5.75亿美元,但最终不得不放弃大部分。据媒体The Register近日报道,Pillar Data部门本月刚被Oracle关闭,Oracle解雇了该部门的300名员工。

Oracle公司拒绝发表评论。在此案中,公司代表股东,而不是代表Ellison或Catz。代表Ellison、Catz及董事会其余成员的几名律师没有回复评论请求。

本文来自 “云头条”。

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