政治家们提倡努力工作可以带你到任何地方。但美国梦就是这样 - 我们集体想象力的虚构。

加利福尼亚州参议员卡马拉哈里斯(Kamala Harris)在20世纪70年代攻击前副总统乔·拜登(Joe Biden)不接受公共汽车学校融入公立学校的方式时,深深打动了她的竞选活动 -并指出她自己很年轻通过校车计划改变生活的女孩。

拜登在这个和其他种族正义问题上的记录已经成为争论的焦点,他在民意调查中的领先优势已经下滑。在那个辩论决定性的时刻,拜登被视为反对平等机会的人。这对美国政治来说是一个沉重的打击,经常有机会将其作为解决贫困,不平等或任何阻碍弱势儿童崛起的力量的解决方案。

太糟糕了,这是一个神话。整个Horatio Alger,从头到尾都是自我提升的故事,关于那些闯入精英阶层的辛勤工作的人,要么被夸大了,要么完全无聊。

我的意思是,当然,贫困家庭的子女有时会爬上收入阶梯,就像有钱人有时会跌入谷底一样。但是,尽管这些成功故事被誉为典型的美国经验,并且两个政党都宣称这些轶事是他们的政策实现的目的,但它们实际上是例外。

如果你在想,“那只是因为我们没有采取足够的措施来改变根深蒂固的阶级结构,并采取像平衡一样的行为,”你可能想再想一想。即使是重塑社会秩序的艰巨努力也证明是无效的。

想一想内战动荡后发生的事情。当整个南方的奴隶突然被释放时,奴隶主失去了很多财富。如:很多,很多。根据3月份发布的一份工作文件,计算失去奴隶的直接成本和用于奴隶密集作物的土地价值收缩,最富有的南方人看到他们的财富下降了75%。作者称之为“人类历史上最大的财富不平等压缩之一”。

然而,在这一代人中,这些堕落的奴隶家庭的孩子们已经在南方经济体系的顶端重新占据了自己的位置。他们走出了种植园,找到了新的白领工作岗位,并迅速超越了他们的白人同龄人。

他们怎么把它拉下来?该论文的研究人员认为,社会关系是最大的不同。即使剥夺了他们的财富,这些前奴隶主仍然可以为他们的孩子打开教育和职业发展的大门。

这并不是唯一一项研究表明经济流动性远比人们所认为的要少。在“儿子也崛起”(得到它?)中,经济学家格雷戈里克拉克追踪几个世纪以来的经济特权,并发现可以追溯到早期现代欧洲的难以置信的一致性水平。一个典范是17世纪的英国议员和日记作家塞缪尔佩皮斯(与几个世纪以来可以忍受的棉花糖糖果押韵)。事实证明,佩皮斯的后代一直是英国精英中的佼佼者,他们在精英大学中的参与率在统计上是不可能的,其次是有利可图的职业生涯。与此同时,在17世纪挣扎的家庭今天更有可能发现自己处于相同的位置。

当然,美国应该是不同的;美国梦本身的本质是努力工作可以带你到任何地方。但这种理想与现实不符。

即使是那些对美国机遇神话如此重要的移民,移动也受到严格限制。近几十年来一项跟踪美国移民及其子女的2017年研究发现,这些孩子确实倾向于提升社会地位,但主要是直到他们的父母曾经在他们的祖国所拥有的社会地位。所以看起来像是向上流动 - 移民父母的孩子舒服地爬进美国中产阶级 - 这实际上是作者所描述的“复制他们父母的迁移前状态”。

更一般地说,有两种方法可以考虑美国经济流动性的失败。

第一个问题是今天的人们是否比父母做得更好,或者有时候称为绝对流动性。这应该是一个较低的标准,因为技术创新不断推进,使社会更富裕,更富有成效。事实上,有时在美国历史上,这一措施已经显示出更好的结果。例如,根据哈佛大学机会洞察小组的主要分析,1940年出生的孩子有90%的机会将父母外出学习。然而,这个数字从来没有做过任何事情。20世纪80年代出生的孩子只有50-50的射门,这是一种硬币翻转的可能性,表明经济增长停滞不前的世界。

然后是经济流动性的另一面,我们更直接地关注的是:相对流动性。这更接近于美国梦的核心神话:通过努力工作和坚持不懈,出生在底层的人能够走到顶峰吗?

根据Opportunity Insights的工作,这些数字看起来特别暗淡。1980年左右出生在美国最贫穷的20%家庭中的孩子大约有13分之一出现在最富有的20%家庭中(对于黑人孩子,它几乎是40分之一。)显然,这是一个大的飞跃 - 自下而上 - 但它已经成为流动研究人员的一个受欢迎的措施,部分原因在于它显示了经济阶梯上的梯级已经变得多远。

在经济流动性方面,真正让美国独一无二的是我们的盲点。在一项比较美国与英国,法国,意大利和瑞典的研究中,研究人员发现,过去三十年左右的流动性在美国实际上低于欧洲国家,在这些国家,从最低20%攀升至前20%更像是9比1。但这只是故事的一半。他们还发现,美国人,只有美国人,高估了提升的可能性。

除了不成熟的乐观之外,这些不同的说法表明,不动 - 而不是爬梯 - 是人类经济的默认条件。几个世纪以来,通过战争,通过一个如此激进的解放,它颠覆了整个南方经济,顶层的家庭已经找到了留在那里的方法,让家庭处于最底层的小路上逃脱。

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